Ciência 

O super vulcão de Yellowstone tem uma história diferente do que se pensava

O super vulcão de Yellowstone há muito adormecido no oeste americano tem uma história diferente do que se pensava anteriormente, de acordo com um novo estudo realizado por um geocientista da Virginia Tech.

o super vulcão de yellowstone
Esta é a localização da pista de calor do Yellowstone. Os triângulos indicam a localização geral dos vulcões etários progressivos de Yellowstone e o rio Snake com idades mostradas em milhões de anos, plotados em um mapa topográfico do oeste dos Estados Unidos. Crédito: Virginia Tech

Já faz muito tempo que os cientistas acham que a Caldeira de Yellowstone, que faz parte das Montanhas Rochosas e localizada principalmente no Wyoming, é alimentada pelo calor do núcleo da Terra, semelhante à maioria dos vulcões, como o recentemente ativo Kilauea, no Havaí. No entanto, uma nova pesquisa publicada na Nature Geoscience por Ying Zhou, um professor associado do Departamento de Geociências da Virginia Tech College of Science, mostra um passado diferente.

“Nesta pesquisa, não houve evidência de calor vindo diretamente do núcleo da Terra para alimentar o super vulcão de Yellowstone”, disse Zhou. “Em vez disso, as imagens subterrâneas que capturamos sugerem que os vulcões Yellowstone foram produzidos por uma gigantesca placa oceânica antiga que mergulhou sob o oeste dos Estados Unidos há cerca de 30 milhões de anos. Essa antiga placa oceânica se partiu em pedaços, resultando em perturbações de rochas incomuns no manto o que levou a erupções vulcânicas nos últimos 16 milhões de anos “.

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As erupções foram muito explosivas, acrescentou Zhou. Um sismólogo teórico, Zhou criou imagens de raios X do interior profundo da Terra a partir do USArray – parte do projeto Earthscope financiado pela National Science Foundation – e descobriu uma estrutura subterrânea anômala a uma profundidade de 250 a 400 milhas à direita abaixo da linha de vulcões.

“Essa evidência estava em contradição direta com o modelo da pluma”, disse Zhou.

Em seu estudo, Zhou descobriu que as novas imagens do interior profundo da Terra mostravam que a placa oceânica de Farallon, que costumava ser o lugar onde o Oceano Pacífico está agora, se enfiou abaixo do atual oeste dos Estados Unidos. A antiga placa oceânica foi quebrada em pedaços como o fundo do mar no Pacífico hoje. Uma parte da placa oceânica submersa começou a rasgar e afundar na terra profunda.

A seção da placa oceânica foi afundando lentamente e empurrou materiais quentes para cima para formar os vulcões que agora compõem Yellowstone. Além disso, a série de vulcões que compõem o parque tem se movido lentamente, dolorosamente, desde então. “O processo começou na fronteira Oregon-Idaho há cerca de 16 milhões de anos e se propagou para o noroeste, formando uma linha de vulcões que são progressivamente mais jovens à medida que se estendiam a noroeste até o atual Wyoming”, acrescentou Zhou.

O modelo de pluma aceito anteriormente foi usado para explicar a única pista de calor de Yellowstone – a linha de vulcões em Oregon, Idaho e Wyoming que pontilhava parte do Meio-Oeste. “Se a placa norte-americana estivesse se movendo lentamente sobre uma pluma fixa em Yellowstone, ela deslocará vulcões mais antigos em direção à fronteira Oregon-Idaho e formará uma linha de vulcões, mas uma pluma tão profunda não foi encontrada.” Zhou disse. Então, o que causou a pista de calor? Zhou pretende descobrir.

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As freqüentes erupções de Geyser em Yellowstone

“Isso sempre foi um problema, e os cientistas tentaram encontrar maneiras diferentes de explicar a causa do super vulcão de Yellowstone, mas não tiveram sucesso”, disse ela, acrescentando que as faixas de calor são mais populares nos oceanos, como o Ilhas do Havaí. As freqüentes erupções de Geyser em Yellowstone não são erupções vulcânicas com magna, mas devido à água superaquecida. A última super erupção de Yellowstone foi há cerca de 630 mil anos, segundo especialistas. Zhou não tem previsões sobre quando ou se Yellowstone poderia entrar em erupção novamente.

O uso de imagens semelhantes a raios X para este estudo é único em si mesmo. Assim como os humanos podem ver objetos em uma sala quando a luz está acesa, Zhou disse que os sismógrafos podem ver estruturas profundas dentro da terra quando ocorre um terremoto. As vibrações se espalham e criam ondas quando batem em pedras. As ondas são detectadas por sismômetros e usadas no que é conhecido como tomografia de difração.

Generic Category (Portuguese)300x250“Esta é a primeira vez que a nova teoria de imagens foi aplicada a este tipo de dados sísmicos, o que nos permitiu ver estruturas anômalas no manto da Terra que de outra forma não seriam resolvidas usando métodos tradicionais”, disse Zhou.

Zhou continuará seu estudo no super vulcão de Yellowstone. “O próximo passo será aumentar a resolução das imagens de raios-X das rochas subterrâneas”, acrescentou.

Imagens mais detalhadas das rochas incomuns na terra profunda nos permitirão usar a simulação por computador para recriar a fragmentação da gigantesca placa oceânica e testar diferentes cenários de como o sistema de fusão de magma e alimentação de magma funciona para os vulcões de Yellowstone.

Fonte da história: Material fornecido pela Virginia Tech. Matéria publicada na Science Daily.

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