Ciência 

Riscos e benefícios da Biotecnologia

Na última década, o progresso na biotecnologia acelerou rapidamente. Estamos preparados para entrar em um período de mudanças dramáticas, em que a modificação genética dos organismos existentes, ou a criação de novos, se tornará eficaz, barata e difundida.

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Tendências de biotecnologia

Nos últimos dez anos, o custo e os desafios do sequenciamento do genoma humano caíram drasticamente. Em cifras, passou de US $ 10 milhões para US $ 1.000. O acúmulo de grandes conjuntos de dados de informações médicas e genéticas fornecerá uma capacidade cada vez maior de entender e modificar nosso próprio genoma e o de outras criaturas.

Paralelamente, um grande avanço recente na engenharia genética ocorreu com a descoberta de CRISPR (repetições palindrômicas curtas agrupadas regularmente inter passadas), uma seqüência de DNA bacteriana que codifica uma combinação de proteína (Cas9) e RNA que pode localizar uma seqüência de DNA específica e dividir a fita de DNA naquele local. Isso permite a edição e engenharia genética dramaticamente simplificadas, em relação às tecnologias anteriores de DNA recombinante.

O sistema CRISPR tem sido usado com sucesso em organismos complexos, incluindo ratos adultos e até humanos embrionários. Como a técnica pode mudar o genoma de uma criatura madura, ela pode, em princípio, ser usada terapeuticamente para tratar condições genéticas, e os ensaios clínicos em humanos podem estar a apenas alguns anos de distância.

A medicina irá avançar mais nos próximos 10 anos do que avançou nos últimos 100

Pesquisadores também propuseram “drives genéticos” que propagam uma modificação genética através de uma população na natureza, de modo a (por exemplo) tornar os camundongos imunes à doença de Lyme, ou tornar os mosquitos incapazes de transmitir a malária.

É fácil imaginar essa capacidade que leva a tratamentos poderosos para, ou até mesmo a eliminação, de muitas doenças genéticas, cânceres e outras doenças, bem como a redução ou erradicação de patógenos, melhorou drasticamente as culturas alimentares, organismos projetados para limpar ambientes degradados, e muitas outras biotecnologias extremamente benéficas.

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Riscos da biotecnologia

Infelizmente, é igualmente fácil imaginar grandes perigos. As movimentações genéticas podem superar os ecossistemas existentes de formas imprevistas. A modificação de humanos poderia abrir uma caixa de Pandora, alterando o próprio significado da humanidade. Talvez o mais alarmante é que uma compreensão clara, e fácil reengenharia, de patógenos humanos poderia levar à liberação deliberada ou acidental de agentes patogênicos extremamente destrutivos.

Os cientistas que realizaram pesquisas de “ganho de função”, por exemplo, introduziram mutações no vírus H5N1 para dissipá-lo no ar. Embora a intenção de tal pesquisa seja predizer e se preparar para mutações adversas que possam ocorrer naturalmente, o desenvolvimento desses organismos cria o risco de liberação acidental, e a publicação das técnicas poderia fornecer um modelo para que outros possam fazer modificações perigosas nos organismos.

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Patógenos deliberadamente projetados podem receber propriedades que os tornam ainda mais perigosos do que os que ocorrem naturalmente. Embora tais habilidades estejam atualmente limitadas a laboratórios de ponta dirigidos por pesquisadores de ponta, a tecnologia e a compreensão necessárias estão rapidamente se tornando mais baratas e mais difundidas, levando a sérios riscos de liberação acidental.

Pior ainda, se o conjunto de pessoas com acesso a tal tecnologia e compreensão começar a se sobrepor a grupos de ideologia radical dispostos a usar medidas tão extremas, os resultados poderiam ser devastadores, a menos que contra medidas eficazes sejam desenvolvidas primeiro.

Traduzido de: Future of Life

Para aprender um pouco mais sobre biotecnologia:

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